UT’ers winnen 4TU Challenge

| Rense Kuipers

UT-onderzoekers Dilu Mathew en Pepijn Beekman wonnen gisteren de 4TU Impact Challenge in Den Haag. Als winnaars van de innovatiecompetitie van de vier Nederlandse technische universiteiten krijgen ze op de World Expo 2020 in Dubai de kans om hun idee voor gepersonaliseerde kankerbehandeling met de wereld te delen.

Mathew en Beekman stoomden met hun spin-off ECsens als een van de winnaars van de UT Challenge door naar de finale in Den Haag gisteren. Iedere technische universiteit vaardigde vier teams af naar het Zuiderstrandtheater in de hofstad, waar de zestien teams hun ideeën pitchten aan een jury. Na jury-overleg trokken Mathew (postdoc bij de EWI-vakgroep Nano Electronics) en Beekman (die deels in Wageningen en deels bij de TNW-vakgroep Medische Celbiofysica werkt) aan het langste eind.

Extreem gevoelige sensoren

De onderzoekers bedachten een extreem gevoelige sensorentechnologie, om daarmee razendsnel biomarkers van kanker te detecteren. Volgens de promovendi is deze technologie een stap in de richting van efficiënte, betaalbare en gepersonaliseerde geneeskunde. ‘Mijn onderzoek is gericht op biomarkers, Dilu richt zich op de sensortechnologie’, vertelt Beekman. ‘We kenden elkaar nog van onze masterstudie nanotechnologie en besloten onze krachten te bundelen.’

Pitchen aan Mark Rutte

Beekman was ook een van de vier deelnemers aan de 4TU Challenge die hun idee aan minister-president Mark Rutte mochten pitchen. ‘Ik had vervolgens een heel interessant gesprek met hem, waarin we op één lijn zaten. Hij vond het vooral mooi om te zien dat onze oplossing zowel beter als goedkoper kan zijn dan huidige behandelmethoden’, aldus Beekman.

Droom

De prijs die ze wonnen: een ticket naar de World Expo 2020 in Dubai. Op die wereldtentoonstelling mogen zij hun idee presenteren. ‘Wanneer we erheen gaan, weten we nog niet’, zegt Beekman. ‘Het is sowieso gaaf dat deze Expo hetzelfde podium is waar ooit de auto en de telefoon werden gepresenteerd. De bedoeling is dat we volgend jaar al kunnen laten zien dat onze technologie werkt bij patiënten. Nu werkt het al heel goed in een laboratoriumsetting. Ons ideaalplaatje is dat dit zal leiden tot klinische studies. Dan hebben we het over jaren en miljoenen euro’s die daarbij komen kijken. Maar dat is wel een droom die we hebben.’