Als een straaljager de baan over

| Rense Kuipers

Een brandende zon, een afgelegen circuitje en een handvol fanatieke UT-studenten met een elektrische motor. Dat waren de ingrediënten voor de eerste circuittestdag in Drenthe van studententeam Electric Superbike Twente.

Photo by: Lars Haarmeijer

Het decor is een niemandsland onder de rook van de Drentse stad Emmen. De Twentse studenten zoeken niet de TT op, maar de TTT: voluit genoemd Test Track Thedinga. Een desolate oefenlocatie voor auto’s en motoren, zichtbaar omgeven door akkers en hoorbaar door een aangrenzende schietbaan. In die setting arriveren de studenten ’s ochtends rond half elf met het plan om hun motor, de Liion-GP, zijn vuurdoop te laten beleven op een circuit.

Fouten maken

Slechts een derde van het studententeam is aanwezig. De rest maakt dankbaar gebruik van het onderling afgesproken vakantieslot: een maand vrijheid tot de eerste race op het Britse Donington Park op 11 augustus. Degenen die wel aanwezig zijn, sleutelen bij een provisorisch opgezette paddock naast het teambusje.

Onder de zonwerende luifel zijn ze al druk met de motor, warmen ze de banden op – ja, zelfs met dit weer – en checken de afstelling op de laptop.

Het devies is deze dag dat fouten maken niet alleen mag, maar ook moet. Om een klein, doch tekenend voorbeeld te geven: de batterij van de elektronische bandendrukmeter is leeg. Teamleden Anna Sietske Lukkes en Remi Jonkman springen in de auto, op naar de dichtstbijzijnde autospeciaalzaak. Niet alleen voor een 9 volt-batterij, want al snel blijkt dat er meer onderdelen nodig zijn. Meteen reden voor een wijsheid van Jonkman: ‘Laten we meteen opschrijven wat we in het vervolg niet meer moeten vergeten.’

Geen timmermannen

Wijsheid komt ook van Rutger Belt, manager bij Ten Kate Racing Products, die de UT-studenten vandaag bijstaat met raad en daad. Van het bijhouden van een zogeheten bike sheet voor aantekeningen (‘kost geen geld, alleen moeite’) tot het afstellen van de motor (‘we rekenen niet in centimeters, we zijn geen timmermannen’) en tips over leiderschap en rolverdeling (‘jij moet iedereen in een hokje drukken, zodat iedereen weet wat ‘ie moet doen’, tegen teamleider Tim Veldhuis). Het moge duidelijk zijn: de jarenlange ervaring van Belt binnen het motorracen komt het studententeam goed van pas.

Het duurt nog even voordat coureur en Saxionstudent Thijs Peeters met de motor de baan op kan. Problemen met de elektronica zitten in de weg. De coureur mag op een stoeltje zitten wachten, terwijl de anderen druk op zoek zijn naar de oorzaak van het malheur.

Kapotte speakers en straaljagergeluid

Rond de klok van één is de Liion-GP startklaar. Het motorgeluid bevestigt dat. Alsof er kapotte speakers op volle volume staan. Is de motor in optimale conditie, dan hoor je dat geluid niet, vertelt teamleider Tim Veldhuis. ‘Maar voor nu weten we dat hij het doet.’ Als coureur Peeters met de motor het circuit op manoeuvreert, maakt het speakergeluid al snel plaats voor gezoem, vergelijkbaar met dat van een straaljager.

Welgeteld drie rondjes en de motor gaat weer terug naar de pits. Peeters liet al wel zien wat mogelijk is met de elektrische superbike. In de bochten oogt het nog wat onwennig, maar op de rechte stukken toont de Liion-GP met zijn acceleratievermogen ontegenzeggelijk zijn kracht. Als de coureur eenmaal zit en het team zich om hem heen verzamelt, blijkt waar het in de bochten aan schort. Peeters: ‘Wanneer je met een benzinemotor terugschakelt, remt ‘ie ook af op de motor. Dat heeft deze elektrische motor niet, dus dat is even wennen voor mij.’

'Na al dat harde werken is dit weer een beloningsmomentje'

Beloningsmomentjes

Nieuwe problemen met de elektronica dienen zich aan als het team voor de tweede keer de baan op wil. Het zit ‘m ditmaal in de software. De oplossing is al snel gevonden. Teamlid Remi Jonkman belooft dat een half uur code schrijven soelaas zal bieden.

En zo geschiedde. Peters noteert rondje na rondje en scheert voorbij aan de teamleden. Medeoprichter Lars Haarmeijer glundert. ‘Na al dat harde werken is dit weer een beloningsmomentje. We zijn op de goede weg.’ Maar er is nog werk aan de winkel. Eenmaal terug in de paddock komt Peeters met zijn feedback. ‘Elektronisch is er niks geks aan de hand, maar de rem werd vrij zacht op een gegeven moment. En de voetsteunen mogen wel wat lager, ik ben bang dat ik anders kramp ga krijgen als een race langer duurt.’

Tevredenheid alom

Om drie uur is het tijd om terug te gaan. Misschien dat ze de gehuurde tijd nog iets kunnen rekken, want er wordt nog gesleuteld aan de motor, boterham met pindakaas in de hand. De dame die de testfaciliteit vandaag beheert, zit binnen verscholen en kijkt YouTube-tutorials over nagellakken. Ze zal vast niet op een half uurtje letten. Peeters gaat nog een laatste keer de baan op, maar na een rondje of vijf valt de motor uit. De begrenzer zorgt ervoor dat de temperatuur niet boven de negentig graden uitkomt, al is dit nog zeker niet het maximale dat de Liion-GP aankan. Better safe than sorry, laten we maar zeggen, zeker op zo’n eerste testdag.

Tevredenheid alom in het Twentse kamp. Zeker bij teamleider Tim Veldhuis. ‘Eigenlijk is het goed dat we vandaag tegen heel veel dingen aanliepen. Hoe meer, hoe beter. Dan kunnen we alle fouten eruit halen, voordat we écht moeten racen.’

Op 11 augustus is het zover, in Engeland. Tot die tijd mogen de studenten sleutelen, programmeren, afstemmen, wennen en testen. En nog genoeg fouten maken.