Prominente UT-rol in voorstel van een miljard

| Rik Visschedijk

De UT doet in een groot samenwerkingsverband een gooi naar een EU FET Flagship-project. Het idee: mensen krijgen een virtuele tweeling die helpt om gezondheid te monitoren en beheersen. Als het voorstel in 2020 gehonoreerd wordt, krijgt het consortium een miljard euro verspreid over tien jaar.

Ieder mens krijgt in dit project zijn eigen medische avatar, een virtuele replica met daarin hun persoonlijke data. Met die avatar moet de gezondheid van de echte evenknie beter gemonitord en beheerst worden. De UT is goed vertegenwoordigd in het voorstel dat de naam HEALTH EU (uitgesproeken als Healthy you). Universiteitshoogleraar Albert van den Berg zit in de stuurgroep die de belangrijkste partners vertegenwoordigen. Ook is hij lid van de het Institute for Human Organ and Disease Model Technologies, een van de twee hoofdaanvragers van het project.

Flagship

De Flagship-projecten worden door de EU gefinancierd. Het zijn visionaire en multidisciplinaire initiatieven die overeenkomen met de Scientific and Technological challenges. Gehonoreerde projecten krijgen over tien jaar verspreid een miljard euro.  

Goede kans

Van den Berg geeft het voorstel een ‘goede kans’. ‘Omdat health en preventie hoog op de agenda van de EU staan’, zegt Van den Berg. ‘Maar we moeten wel realistisch zijn. De EU honoreert maximaal twee voorstellen, terwijl er 33 worden ingediend. Vervolgens krijgen zes indieners een miljoen om het plan tot in detail uit te werken. We hebben dus een lange weg te gaan. Maar we hebben wellicht een voorsprong. Ons project deed in de vorige ronde (in 2013, red.) onder een andere naam al mee en kwam tot de laatste vier. Daarop hebben we verder gebouwd.’

Dat vorige voorstel is bijvoorbeeld aangevuld met organ-on-chip technologie. En dat is waar Van den Berg in het vizier kwam van HEALTH EU-initiatiefnemer Adrian Ionescu (hoogleraar École polytechnique fédérale de Lausanne). ‘Met die ingang kon ik meer onderzoeksgebieden van de UT naar voren schuiven’, aldus Van den Berg. ‘In dit voorstel zit ook veel nanotechnologie en nanosensoren, maar ook filosofie, ethiek en digital e-health. Voor een kleine universiteit kunnen we daarmee een grote rol spelen.’

Laatste zes

De invulling van het onderzoek en de rol van de UT wordt duidelijk als het voorstel de laatste zes haalt. ‘Voor nu ben ik blij dat we zo goed in dit programma zitten, ik denk dat de we niet eerder zo prominent in een Flagship-onderzoeksproject zaten’, zegt Van den Berg. ‘En ik weet dat meer UT’ers in voorstellen meedoen, bijvoorbeeld Stefano Stramigioli in een robotica-project. Dat is een mooie ontwikkeling.’

Van den Berg is gepolst om HEALTH EU te coördineren. ‘Maar daarvoor heb ik bedankt. Als we het project binnenhalen, dan zou ik daar de komende tien jaar de handen vol aan hebben. Ik heb nog te veel andere dingen die ik wil doen.’