‘Samen bier drinken en brainstormen’

| Rense Kuipers

Het Koreaanse echtpaar Hoon Suk Rho (38) en Yoonsun Yang (34) promoveert op 6 april aan de UT. Beide voerden ze hun promotieonderzoek uit met behulp van lab-on-a-chip-technologie. Een aantal vragen.

Hoe hebben jullie elkaar ontmoet?

Yoonsun (links op de foto): ‘In 2007 ontmoetten we elkaar aan de Auburn University in Alabama, waar Hoon zijn master volgde. Eerst waren we collega’s en vrienden. Hij kwam vaak bij me langs. We waren allebei single, ver van huis en konden goed met elkaar overweg. Zo is het gegroeid.’

Hoon (rechts): ‘Twee jaar later werd het een langeafstandrelatie. Ik deed onderzoek in Arizona, terwijl Yoonsun nog in Alabama zat. Dat was een vervelende periode, omdat een vlucht ongeveer vier uur duurde. We wilden graag samen zijn, dus zijn we teruggegaan naar Zuid-Korea en zijn we in Seoul getrouwd, in 2010. Kort daarna zijn we op advies van een Leidse professor onderzoek gaan doen in Singapore en kwamen we – heel toevallig – vaak in Holland Village (een wijk in de stadsstaat, red).’

Waarom hebben jullie gekozen om onderzoek te doen aan de UT?

Hoon: ‘Ik kende UT-onderzoeksinstituut MESA+ al van naam, vanwege de allernieuwste technologieën. Ik wilde heel graag mijn onderzoek voortzetten bij MESA+. Ik ben daarom ook hierheen gevlogen, om te solliciteren voor een PhD-plek. De tour door het NanoLab was prachtig, de mensen waren heel aardig en ik vond de Enschedese binnenstad erg mooi en gemoedelijk!’

Yoonsun: ‘Ik kon natuurlijk niet achterblijven, dus ik heb via Skype een sollicitatiegesprek gehad. Ik was hier zelfs een maand eerder dan Hoon, dus ik moest allerlei zaken regelen in die tijd.’

Hoon, lachend: ‘Dat maakte het voor mij wel heel gemakkelijk om hier te beginnen.’

Waar deden jullie onderzoek naar?

Yoonsun: ‘Hoon heeft een technische achtergrond, ik een biologische. Voor ons allebei stond lab-on-a-chip-technologie centraal in ons onderzoek. Hoon werkte bij de MCS-vakgroep van Han Gardeniers aan systemen voor het beter scheiden en analyseren van eiwitten. Ik deed bij de MCBP-vakgroep van Leon Terstappen onderzoek naar de analyse van enkele kankercellen. Door meer inzicht te krijgen in de eigenschappen hiervan, kun je mogelijk medicatie hierop aanpassen.’

Hebben jullie ook veel kunnen sparren?

Yoonsun: ‘Zeker. We hebben samen twee publicaties geschreven en doordat we allebei veel begrijpen van elkaars onderzoek kunnen we hier eigenlijk altijd over praten. Twee hoofdstukken in onze – verder volledig verschillende – proefschriften zijn ook hetzelfde.’

Hoon: ‘Op de terugweg van de campus naar onze woning in de stad, gaan de gesprekken vaak over onderzoek. Zelfs na een aantal biertjes ’s avonds brainstormen we erover. De dag erna begreep ik vaak nog weinig van mijn aantekeningen, haha.’

Hoe speciaal is het om op dezelfde dag jullie proefschriften te verdedigen?

Yoonsun: ‘Het voelt wel bijzonder, maar het was eerst niet de planning. Ik wilde hem eigenlijk als support bij mijn verdediging hebben, maar toen bleek dat zijn verdediging op dezelfde dag gepland zou worden.’

Hoon: ‘Ik mag volgende week het spits afbijten. ’s Avonds gaan we gezellig met vrienden in de Box een feestje vieren.’

Yoonsun: ‘Eerst moet ik nog voor ons allebei nerveus zijn, haha.’

Wat staat er daarna voor jullie op de planning?

Hoon: ‘Ik ben sinds 1 februari begonnen aan een postdoc bij het kankeridentificatieproject van Leon Terstappen.’

Yoonsun: ‘Ik hoop binnenkort ook groen licht te krijgen om als postdoc aan hetzelfde project te gaan werken.’